Desalinizar todo un reto

 

La condición actual en la que se encuentra el planeta nos recuerda aquellas novelas de ciencia ficción de las décadas de los 50 -70; dónde se establecía un planeta con recursos limitados, en algunos casos agotados, y una sociedad humana carente de oportunidad para poder satisfacer el mínimo de sus necesidades.

Con un horizonte cada vez más complicado enmarcado entre un calentamiento global y una sobrepoblación, encontrar nuevas tecnologías para poder acceder a fuentes de recursos y dar respuesta al requerimiento de éstos, se vuelve imperante para la mayoría de los países. El agua se presenta como prioritario, es por eso que la mirada se ha puesto desde hace años en la desalinización del agua marina, porque no obstante que dos terceras partes de la superficie terrestre está cubierta por ella, solo el 2% de ésta es potable, y menos de 0.3% es accesible de forma eficaz y eficiente. 

 

Existen varias tecnologías para lograr quitar la sal del agua, las más usadas, son evaporación, electrodiálisis y la ósmosis inversa; todas ellas encaminadas a extraer el agua con la mínima cantidad de sal, permitiendo entregar agua potable con una salinidad de 0.5 gramos por litro (gr/l). Esto significa que la sal extraída, ahora es un residuo y se tiene desechar. Actualmente, se queda en forma de solución con concentraciones superiores a los 50 gr/l, lo que significa que deberá ser considerada como salmuera. 

Esta salmuera se presenta como un desafío en su disposición, ya que prácticamente lo único que puede hacerse, es bajar concentraciones para evitar su potencial negativo en el medio ambiente, o bien concentrarla hasta el mínimo volumen y tratar de confinarla. Utilizándose para este fin dos procedimientos: el vertido en el agua costera, esperando su disolución, o bien el inyectarla en espacios terrestres esperando las sales reaccionen y se contenga ahí el problema. 

 

La concentración de sales en un cuerpo de agua, confiere a esta una propiedad a la que se le denomina presión osmótica, que se define como la presión hidrostática necesaria para detener el flujo neto de agua a través de una membrana semipermeable que separa soluciones de composición diferente. Esta propiedad es un factor de sobrevivencia para la mayoría de la flora y fauna acuáticas, que se encuentran dentro del grupo de los organismos no osmo reguladores. Esto implica que un aumento significativo en la salinidad en un cuerpo de agua puede significar la degradación del ecosistema de forma abrupta. Si alguna vez no hemos preguntado porque un pez marino muere al meterse en agua dulce y viceversa, ésta es la razón. 

La salmuera, al ser descargada en el agua costera o estero, afectará de forma inmediata al aumentar drásticamente la presión osmótica por donde corra este fluido. Ciertamente las pequeñas desalinizadoras no compiten contra esta gran salina, sí es importante hacer notar lo siguiente, la zona con mayores equipos de desalinización hasta el momento instalados en el país son Cancún y Sinaloa. El primero debe entenderse que está situado en un mar de baja energía, y temperatura alta, su biodiversidad nos indica la fragilidad del ecosistema, y con ello, su poca capacidad para atenuar y resistir un cambio continuo, aunque moderado, de su salinidad. 

La solución del suministro de agua potable no debe centrarse en la inmediatez, poniendo en juego la viabilidad de los ecosistemas costeros, que muchas veces son el motor de la economía, esto es, debemos crear soluciones integrales, sin olvidar el reúso del agua dulce residual.

Roberto Ortiz Franco, Oceanólogo, asesor ambiental, rrof2509@gmail.com

 

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